twitter smartphone wereld

Het bestaan van valse twitter-accounts is bekend, maar Engelse onderzoekers ontdekten per toeval een heel netwerk van meer dan 350.000 geautomatiseerde accounts (of twitterbots) die allemaal centraal bestuurd werden. Hoewel deze twitterbots voorlopig alleen uit Star Wars-boeken citeerden is de ontdekking uiterst relevant in tijden van fake news, kiezersmanipulatie én online-sluikreclame.

Het ‘Star Wars’ netwerk bestaat al sinds 2013, maar werd tot nu toe door niemand opgemerkt. Ook computerwetenschappers van het University College in Londen stuitten per toeval op het netwerk. Dat kwam omdat de bots steeds een locatie toevoegden bij elke tweet die ze verstuurden. Waarschijnlijk was dat een poging van de onbekende maker om de accounts realistischer te doen lijken. Maar ironisch genoeg gaven deze coördinaten ook onbewoonbare plaatsen aan zoals op zee, in de woestijn en op de polen. Op een kaart is te zien dat alle locaties samen twee perfecte rechthoeken vormden, een rondom de Verenigde Staten en een rondom Europa. Deze rechthoeken volgen precies de lijnen van lengte- en breedtegraden. Daarmee wer het nog duidelijker dat de maker de locaties van de tweets via computeralgoritmes instelde. 

De twitterbots citeerden ook willekeurige fragmenten uit Star-Warsboeken. Een tweet zag er zo uit:

Luke's answer was to put on an extra burst of speed. There were only ten meters #separating them now. If he could cover t

De hashtag is wat vreemd gekozen en de zin breekt af. Maar omdat de woorden wel geloofwaardige zinnen vormden, bleven de tweets onder de radar van de anti-bot-sytemen van Twitter. Deze typische eigenschappen maakten het voor de onderzoekers mogelijk een algoritme te ontwikkelen om vergelijkbare accounts op te sporen. Zo vonden ze er meer dan 350.000. Alle deze accounts werden aangemaakt in 2013. De accounts stopten abrupt met tweeten nadat het laatste account het levenslicht zag.

Wat loert er in de schaduw?

Het netwerk lijkt onschuldig, maar volgens de onderzoekers zou het netwerk prima ingezet kunnen worden om onderwerpen ‘trending’ te maken. Te spammen. Of met nepnieuws de publieke opinie te beïnvloeden. In hun paper kondigen ze aan dat ze nog een twitternetwerk van meer dan 500.000 bots op het spoor te zijn. Dat zou kunnen betekenen dat er veel meer van dit soort slapende netwerken kunnen bestaan die op een dag door een ‘botmaster’ aangezet kunnen worden om massaal te gaan twitteren.

Twitter meldt aan De Kennis van Nu dat ze op grote schaal actie hebben ondernomen om het netwerk op te ruimen. Het aanmaken van dit soort netwerken is tegen de twitterregels en het is niet toegestaan om applicaties te ontwikkelen die automatisch Tweets in bulk versturen. Of geautomatiseerd massaal andere tweet ‘leuk’ vinden.

Lees hier de twitter regels er nog eens op na: “Agressief leuk vinden is een schending van de Twitter-regels.” 

Het bedrijf claimt dat het deze zaak serieus neemt. Ze willen niet dat de gebruikers van hun platform last hebben van spam. Een uitdaging, want het is een kat en muisspel tussen Twitter en spammers. Vandaar dat de techniek waarmee misbruik wordt opgespoord voortdurend in ontwikkeling is.

Maar als bedrijf kan Twitter overtreders van hun regels geen straf opleggen. De enige sanctie die ze kunnen geven is accounts blokkeren en opheffen. Als Twitter wordt gebruikt om de wet te overtreden, dan moet je niet bij twitter zijn, maar bij de lokale wetshandhavers.

De woordvoerder van Twitter probeert te relativeren: 'Dit netwerk beinvloedt niet de publieke opinie, maar citeert enkel willekeurige quotes uit Star Wars boeken.' Dat klopt strikt genomen wel, maar daarmee ontkent hij dat er dreiging uitging van 350.000 onopgemerkte accounts in een geautomatiseerd netwerk.

Mocht je de Britse onderzoekers willen helpen bij hun verdere onderzoek: meld het als je een twitterbot tegenkomt bij @thatisabot. 

Juan Echeverria and Shi Zhou, The ‘Star Wars’ botnet with >350k Twitter bots, ArXiv, januari 2017.