Telomeren liggen aan de uiteindes van het dna in onze cellen. Aan Nieuws en Co (Radio1) vertelde Maier dat ze daar een specifieke functie hebben.

“Veel van de cellen in ons lichaam moeten zich dagelijks vernieuwen. Dat betekent dat onze cellen moeten delen en de telomeren in onze cellen zorgen hiervoor. Maar bij elke deling worden de telomeren ook een stukje korter. En als ze heel erg kort zijn stopt die celdeling. Daardoor kan een cel zich niet meer vernieuwen.”

Maar hoewel ze volgens Maier dus mee bepalen hoe snel je oud wordt, gaan lange telomeren niet altijd met een hogere leeftijd gepaard. “Er zijn heel veel mensen met lange telomeren die toch ziektes krijgen en vroeger overlijden, zegt de internist. “Dat komt, omdat er nog heel veel andere processen betrokken zijn bij de goede staat van ons lichaam. En als deze processen uitvallen krijg je ook sneller narigheid.” 

Daarom waarschuwt Maier dat we niet obsessief in de lengte van hun telomeren geïnteresseerd moeten zijn. Veel liever zou ze zien dat we klassieke adviezen zoals meer bewegen, genoeg slapen, gezond eten, en minder stressbeleving beter zouden opvolgen: “We weten al decennia dat dit voor verschillende redenen goed voor ons is. Toch heeft de Nederlandse bevolking last van te weinig beweging en te veel eten.”

En als je kijkt naar statistieken van hele grote groepen mensen, bestaat er ook een verband tussen een goede opvolging van deze adviezen en een grotere lengte van telomeren. Maar te hoge verwachtingen over die lengte zouden we dus nogmaals niet moeten hebben.