Eerdere publicaties van O’Keefe en Lavie op dit gebied riepen veel weerstand en ongeloof op bij hardloop-fanaten, die vaak meer dan 40 kilometer per week afleggen. Maar uit grote bevolkingsonderzoeken blijkt, dat mensen die zoveel kilometers maken nauwelijks langer leven dan mensen die nooit sporten. Matige sporters, daarentegen, leven zo’n zes jaar langer dan deze couch potatoes.

Ook blijkt uit onderzoek bij selecte groepen extreme duursporters – mensen die tientallen marathons gelopen hebben – dat hun hart juist niet bijzonder gezond is. De extreme inspanningen leiden tot littekenvorming in de wanden van het hart en – toppunt van ironie – gemiddeld meer aderverkalking dan bij niet-sporters. Extreme sporters krijgen vaker dan matige sporters hartritmestoornissen of een fatale hartstilstand.

De auteurs snappen ook wel, dat mensen niet in de eerste plaats trainen voor een marathon of ander extreem evenement om langer te leven, het gaat primair om de sportieve uitdaging op zich. Maar ze adviseren wel: ‘Doe er maar één of een paar, en stap dan over op een veiliger en gezonder trainingspatroon.’

Run for your life ... at a comfortable speed and not too far, J. O'Keefe, C. Lavie, Heart, november 2012