Nieuwsbrief

Blijf wekelijks op de hoogte van het beste uit De Kennis van Nu en het laatste nieuws!

MELD JE AAN

Waarom is chocolade zo verslavend en is alcohol wereldwijd zo populair? Voedsel voor het brein laat de wisselwerking zien tussen ons brein en dat wat we eten.

Het smelt in de mond

Bijna iedereen houdt van chocolade. De combinatie van zoet en romig met de unieke smaak van cacao is onweerstaanbaar. Maar wat het pas echt verslavend maakt, is dat chocola smelt in je mond. Dat komt door de cacaoboter. Cacaobonen bevatten veel vet, wat uniek is voor een vrucht. Voeg er suiker aan toe, zoals de Spaanse conquistadores deden, en je hebt een heerlijke combinatie, die in de natuur bijna niet voorkomt.

Chocola

Het beloont ons

De combinatie van vet en suiker komt in de natuur alleen maar voor in moedermelk. Bij het eten van iets vets en zoets, zoals chocola, belonen onze hersenen ons met een goed gevoel. Dat komt doordat een groep cellen geprikkeld wordt die dopamine afgeeft. En er gebeurt nog iets: naast dat vet en zoet eten ons een gelukzalig gevoel geeft, zorgt het ook voor het verlangen om dit nog eens te ervaren. Zodra je weer dat eten ziet dat je zo’n goed gevoel gaf, word je eraan herinnerd hoe lekker het was.

Het geeft ons een kick

Tal van onderzoeken wijzen uit dat cafeïne verslavend is. Je hebt het misschien zelf ook weleens gemerkt, wanneer je tegen je gewoonte in je dagelijkse kop koffie oversloeg. Hoe het kan dat cafeïnehoudende dranken ons zo in hun greep hebben, proberen wetenschappers te verklaren aan de hand van onderzoek op bijen. Het blijkt dat cafeïne onder andere het herinneringsmechanisme positief beïnvloedt: de aangename sensatie van het drinken van de warme koffie wordt versterkt door de cafeïne. Daardoor verlangen we er telkens opnieuw naar.

Het pijnigt ons

Het gekke is dat onze hersenen ons niet alleen aansturen op het eten van iets dat genot geeft, of goed voor ons is. Ze sturen ook aan op het eten van voedsel dat ons pijn kan doen: chilipepers.

Chilipepers eten

De pikante smaak van chilipepers zit hem in de sponzige, fletse kern waaraan de zaadjes groeien. In de kern zit namelijk de meeste capsaïcine. Deze stof prikkelt de TRPV1-receptoren in onze mond en op onze tong. De receptoren laten onze hersenen weten: wij staan in brand! De hersenen proberen het effect van de capsaïcine af te zwakken door endorfines te produceren, die een pijnstillende werking hebben. Maar dat is niet het enige wat endorfine doet: het veroorzaakt ook een roes van geluk. Die roes zou heel goed de reden kunnen zijn dat sommige mensen zo dol zijn op pittig eten.

Het geeft ons een roes

Over een roes gesproken: alcohol kan onze hersenen nogal in de war sturen. In eerste instantie zorgt alcohol ervoor dat de gebieden in de hersenen die remmingen beheren uitgeschakkeld worden. Het gevolg: je wordt spontaner en blij. Als je meer drinkt, vallen er steeds meer hersendelen uit, zoals de emotionele delen, de gebieden waarin je motorische functies huizen en het geheugen. Als je echt heel veel drinkt, blijven alleen de basale hersenfuncties werken, zodat je ademhaling en hartslag aan de gang worden gehouden.

Gin tonic

In de meeste gevallen dempt alcohol onze hersenfuncties net genoeg om wat remmingen kwijt te raken en ons wat socialer te maken. Dat verklaart waarschijnlijk de populariteit van alcohol in zoveel culturen wereldwijd.